Tres revelaciones clave para impulsar el cambio en el sector cafetalero centroamericano

El Director de País de TechnoServe en Nicaragua comparte importantes lecciones aprendidas de nuestro trabajo creando cadenas de valor inclusivas y productivas de café en Centroamérica.

TechnoServe ha estado ayudando a los pequeños productores de café en Centroamérica a aumentar sus ingresos por más de 35 años. Esta región es esencial para la producción mundial de café – América Central y México producen el 15% del café Arábica del mundo – asimismo,  el café es esencial para la región, donde más de 1,3 millones de personas dependen del cultivo de este fruto. Estos medios de vida basados en el café son cada vez menos viables, a la vez que los precios globales fluctúan, al igual que el clima, causando mayores casos de sequía y enfermedades en las fincas de café. Los pequeños agricultores se ven especialmente afectados por estos cambios, ya que a menudo carecen de los recursos y la capacitación necesaria para invertir e implementar las mejores prácticas de manejo de cultivos, y sus rendimientos también disminuyen desproporcionadamente, lo que resulta en pérdida de empleo e ingresos.

TechnoServe tiene una larga historia trabajando para provisionar a estos agricultores con el conocimiento y los recursos que necesitan para que sus fincas prosperen y produzcan mayores cantidades de café de alta calidad que les dé la oportunidad de tener precios de primera en un mercado estable. Nuestros programas han pasado por muchas adaptaciones e iteraciones a medida que incorporamos aprendizajes de proyectos pasados y ajustamos programas a geografías y economías cambiantes año tras año.

Un salto significativo en nuestro impacto se produjo en 2011, cuando hicimos un cambio importante en la forma de brindar capacitación agronómica y asistencia técnica en la región mediante la adopción de la metodología acelerada de aprendizaje de adultos de TechnoServe, CREATE, un modelo de capacitación que enfatiza el aprendizaje práctico y que ha tenido éxito en nuestros programas en África. A través de la Iniciativa del Café, financiada por la Fundación Bill & Melinda Gates, capacitamos a cerca de 140.000 productores de café para aumentar sus rendimientos en casi un 50%.

Inspirados por el impacto que alcanzamos en África, pudimos adaptar efectivamente las metodologías para las fincas y agricultores centroamericanos con resultados emocionantes en los países donde trabajamos con el café: El Salvador, Guatemala, Honduras y Nicaragua.

Hemos obtenido información clave de estas experiencias acumuladas ayudando al 11% de los 310.000 productores de café de la región a aumentar sus ingresos, así como de las adaptaciones que implementamos para asegurar que nuestro apoyo se mantuviera lo más efectivo e impactante posible a lo largo de los años. Compartimos algunas de las lecciones aprendidas a continuación:

Involucrar al sector privado, especialmente a los exportadores, para lograr el mayor impacto.

En Centroamérica, el 70% de los proyectos de desarrollo de la cadena de valor del café de TechnoServe son financiados por socios del sector privado motivados por valor compartido y sostenibilidad. Sus contribuciones han afectado positivamente la vida de más de 35.000 familias productoras de café. Sin embargo, los proyectos de café más exitosos que TechnoServe ha implementado en la región han alineado los objetivos con los exportadores de café del país anfitrión para facilitar importantes adiciones de valor a la cosecha de los agricultores participantes.

Por ejemplo, en Honduras, TechnoServe se asoció con seis exportadores, entre ellos Beneficio Santa Rosa y Volcafe, permitiendo a más de 7.000 pequeños productores de café vender directamente a los exportadores en lugar de hacerlo a través de intermediarios. Esta venta directa, junto con la capacidad de vender basada en el peso en lugar de volumen (ambos primeros para estos agricultores), permitió a los agricultores capturar un precio de primera categoría. Además, los agricultores recibieron financiamiento para la compra de insumos, lo que les permitió aumentar la calidad de sus cosechas. Ahora cuando su café es ahuecado, siguen recibiendo mejores precios por su mayor calidad.

Este enfoque de valor compartido crea relaciones sostenibles entre los agricultores y los exportadores participantes, ya que los exportadores también se benefician del suministro estable de café de alta calidad procedente directamente de las cooperativas de productores, y no de intermediarios que a menudo mezclan café de diferentes elevaciones y características de calidad. Estas relaciones directas de beneficio mutuo alientan a los exportadores a invertir en pequeños productores. En El Salvador, por ejemplo, la Unión de Exportadores (UNEX) ha proporcionado financiamiento y semillas para variedades tolerantes a la roya de las hojas que aumentan la resistencia de los agricultores al hongo, lo cual puede tener un impacto devastador en sus cosechas e ingresos. Estas semillas resistentes ya han sido utilizadas por más de 800 agricultores para establecer viveros con el apoyo de TechnoServe, resultando en la plantación de más de 300 hectáreas de café resistente a la corrosión.

La paciencia y la preparación son necesarias para ver mejoras a largo plazo.

Según un análisis de la producción realizado en Nicaragua en 2016, sólo el 47% de las parcelas de café de los beneficiarios del proyecto eran productivas tras el primer año de implementar las mejores prácticas. El resto eran pre-productivos (lo que significa que habían sido podados, o cortados para promover un nuevo crecimiento y más productivo que comenzaría a dar frutos en un futuro próximo), o necesitaban ser cortados o replantados. Sin embargo, estas pausas de producción son inversiones esenciales que hacen posible importantes mejoras a largo plazo en cuanto a productividad. Los agricultores deben podar o reemplazar estas plantas de bajo rendimiento o físicamente dañadas, sacrificando los rendimientos a corto plazo con el fin de obtener mayores rendimientos cuando las plantas comiencen a producir nuevamente. Es importante que los proyectos de café comprendan que los agricultores que adoptan estas prácticas vitales recomendadas pueden experimentar una disminución temporal en el rendimiento y los ingresos antes de lograr productividad y ganancias significativas, y los técnicos del proyecto deben comunicarse con sus socios agriculturores y ayudarlos a prepararse para esta inversión.

Las tasas de adopción no son suficientes. La calidad de la adopción es igualmente importante.

A partir de 2012, los proyectos de café de TechnoServe en Centroamérica han hecho un esfuerzo no sólo para medir si los agricultores adoptan una práctica, sino también para entender la calidad de su adopción. No sólo es importante saber si los agricultores están utilizando las mejores prácticas, sino también qué tan bien las están aplicando.

Por ejemplo, al medir el uso de la poda – la eliminación anual de las ramas más viejas para rejuvenecer el árbol y promover el crecimiento de tallos más nuevos y más productivos – una adopción "regular" implicaría la poda de plantas, mientras que una adopción "ideal" sería podar la planta tras una evaluación de sus necesidades. La comprensión de la calidad o el nivel de adopción permiten a nuestros implementadores de proyectos entender mejor las prácticas en las que los agricultores necesitan un mayor apoyo en la adopción, permitiendo a nuestros equipos dar prioridad a los esfuerzos de capacitación y optimizar los beneficios que nuestros agricultores experimentarán a través de sus esfuerzos para aplicar mejores prácticas en sus fincas.

Estas ideas ilustran cómo, incluso después de 35 años y muchas innovaciones en el campo, TechnoServe sigue construyendo sobre nuestros éxitos y oportunidades de crecimiento. El trabajo para mejorar los medios de subsistencia siempre debe empujar para mejorar la eficacia y el impacto, con el objetivo de cumplir nuestra misión. Como organización y como sector, continuamos compartiendo nuestros resultados y aprendizajes, y avanzando.