3 Lecciones poco ortodoxas para los empresarios latinoamericanos

El director de emprendimiento global de TechnoServe desafía la sabiduría convencional sobre cómo ayudar a las empresas a crecer.

Nota del Editor: Una versión de este artículo fue publicada originalmente en el blog del Foro Económico Mundial.

Hoy, América Latina sigue siendo la región económicamente más desigual del mundo y más de 20 millones de sus jóvenes -uno de cada cinco- están desempleados o no van a la escuela. El desafío urgente de la región es crear más y mejores oportunidades económicas para sus trabajadores.

Uno de los principales motores de la creación de empleo debe ser las pequeñas y medianas empresas (PYME) de la región. América Latina y el Caribe albergan a más de 57 millones de PYMES. Asimismo, las empresas con menos de 100 empleados representan más de la mitad de la creación neta de empleo en la región. Sin embargo, las PYMES en América Latina son mucho menos competitivas que sus contrapartes en países más ricos y tienen un enorme potencial inexplotado. Si podemos ayudarles a crecer, pueden crear millones de nuevos empleos en toda la región. Pero, ¿Cómo podemos ayudar a estas PYMES tan cruciales?

A menudo oímos "sabiduría aceptada" como la idea que debemos centrar nuestro apoyo en nuevas empresas, que la clave del crecimiento es la integración a una cadena de suministro corporativa, o que el acceso a la financiación es la principal limitación a superar. Pero en TechnoServe, nuestra experiencia trabajando con empresarios latinoamericanos nos dice que debemos manejar estos supuestos con cuidado. Aquí hay tres lecciones clave:

1) No es sólo acerca de la edad – La determinación es lo que verdaderamente importa

Entre inversionistas, organizaciones sin fines de lucro y agencias gubernamentales que brindan apoyo a emprendedores, existe una tendencia a centrar la atención en las PYMES jóvenes, generalmente aquellas que han estado en funcionamiento por cinco años o menos. Eso tiene sentido a primera vista: la edad es una forma fácil de filtrar empresas, y las empresas más jóvenes crecen a un ritmo más rápido que las PYMES de más edad, en promedio. Pero hay muchas desviaciones de ese patrón, y un estudio solo enfocado en la edad excluye a empresas más antiguas con alto potencial de crecimiento. De hecho, entre las PYMES que participan en el acelerador de negocios de TechnoServe en Centroamérica, las ventas de las empresas más antiguas crecieron más que las de las más jóvenes en términos de dólares.

Basándonos en esta idea, llegamos a un enfoque diferente para la selección de cuáles empresas debemos apoyar. Encontramos que el factor más importante es la motivación de los emprendedores para identificar y aprovechar nuevas oportunidades de crecimiento, sin importar la edad de su empresa. A menudo, descubrimos que la falta de acceso a habilidades clave de gestión ha impedido que estos emprendedores altamente determinados logren crecimiento para sus negocios – y como comunidad, podamos abordar eso.

En otros casos, nuevos liderazgos en una empresa familiar crea oportunidades adicionales de crecimiento. Ese fue el caso de Katok, una empresa de alimentos en Guatemala. Cuando el padre de Fara Sánchez le entregó las riendas de su empresa familiar con 50 años de antigüedad, ella quiso hacerla crecer y se matriculó inmediatamente en el programa Impulsa Tu Empresa – una iniciativa implementada por TechnoServe y financiada por las fundaciones Argidius, Citi, PIMCO y Walmart, así como el Fondo Multilateral de Inversiones – al que se refirió como "una gran ayuda en aspectos como finanzas, eficiencia de costos, búsqueda de nuevos mercados y también mejoras en la infraestructura". Como resultado, la compañía aumentó su fuerza de trabajo en un 21 por ciento.

2) No se trata sólo de los compradores corporativos - las oportunidades también existen en otros mercados

A menudo se dice que las PYMES crecen más rápido vendiendo a grandes corporaciones. Una vez más, hay algo de verdad en esto: los volúmenes requeridos por los grandes compradores corporativos pueden impulsar el crecimiento de pequeñas empresas y tal enfoque puede funcionar bien para muchas de ellas. Sin embargo, dicha estrategia puede tener desventajas. Las PYMES tienen poco poder de negociación sobre las grandes corporaciones y los grandes compradores pueden exigir que las pequeñas empresas operen con márgenes muy ajustados. Proveer para esos grandes compradores también requiere enormes cantidades de capital de trabajo y habilidades de gestión más sofisticadas, cualidades a las que no todas las PYMES pueden acceder de inmediato.

Por otro lado, las pequeñas empresas con frecuencia pueden buscar crecer al servir a sus propias comunidades u otros mercados de nichos que rara vez son bien servidos por las grandes organizaciones. PYMES que venden a estas comunidades son a menudo capaces de tener un crecimiento escalable, replicando sus operaciones en otros nichos similares. Por ejemplo, en Chile, la cadena de clínicas médicas Maipo Salud ha crecido dirigiéndose a comunidades modestas de Santiago, proporcionando servicios de salud primaria en áreas que de otra manera no tendrían.

3) No es sólo el acceso a la financiación – Es la forma de usarla

Los propietarios de pequeñas empresas en toda la región a menudo mencionan que su crecimiento está limitado por la dificultad de acceder a la cantidad de crédito que necesitan. De hecho, en un reciente sondeo de emprendedores realizado por la Cámara de Comercio de Nicaragua y la Organización Internacional del Trabajo, el acceso a la financiación fue el desafío más comúnmente mencionado.

Ciertamente, hay trabajo por hacer para mejorar la oferta de crédito; Sin embargo, también hay trabajo por hacer en el lado de la demanda, ayudando a los emprendedores a entender mejor sus necesidades reales de financiamiento y aprovechar el capital al que pueden acceder. Encontramos que los empresarios a menudo necesitan menos capital de lo que piensan. En lugar de centrarse exclusivamente en el acceso a la financiación, los empresarios deben crear una estrategia sólida de crecimiento, con etapas asequibles, y desarrollar las capacidades de gestión para aplicarla.

Eso es lo que hizo Mauricio Vilchez. Antes de unirse al programa EMERGE - una colaboración entre Anglo American y TechnoServe – este vendedor de pescado chileno tenía un plan muy ambicioso para iniciar un restaurante de mariscos, pero se vio obstaculizado por su incapacidad de acceder a la gran cantidad de financiamiento que necesitaría para poner en marcha dicho plan. Como parte del programa EMERGE, los asesores de TechnoServe trabajaron con Mauricio para desarrollar una estrategia de crecimiento escalado que podría implementarse mediante la introducción de nuevas prácticas de mejora de negocios y menores cantidades de capital a las que podría acceder fácilmente. En menos de un año, cuadruplicó sus ventas y contrató nuevos trabajadores, y ahora ha sido capaz de abrir finalmente su restaurante.

Las nuevas formas de pensar son vitales para abordar el viejo desafío de la creación de empleo. Las organizaciones sin fines de lucro, gobiernos e inversionistas pueden desempeñar un papel importante identificando a los empresarios con impulso y perseverancia y dotándolos con las habilidades que necesitan para aprovechar las oportunidades de mercado que son alcanzables y atractivas para ellos.